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预警是阻止小行星撞击地球的关键
2022-05-28

4月29日,一颗体积较大的小行星与地球擦肩而过,如果它碰撞地球,将在地面上形成一个10公里直径的大陨坑,并在地球上空蒙上一层灰尘。这颗名为1998 OR2的小行星直径至少1.6公里,虽然它比导致恐龙灭绝的小行星小许多,但仍潜在对地球构成威胁。

事实上,距离地球较近的小行星比人们预想的更多,每年都有几十颗体积较大的小行星在距离地球800万公里范围内碰撞地球,并潜在造成区域性灾难,平均计算,每年都会有一两颗大型太空岩石掠过地球上空,一旦碰撞地球大陆将造成灾难性事件。

如果地球人类文明遭受某颗小行星的碰撞威胁,那么制定一个保护地球的计划是非常明智的。这就是为什么美国宇航局计划2021年发射一艘太空飞船,首次测试阻止小行星杀手碰撞地球的策略——在小行星距离地球较远的位置,其核心任务是将一艘重达半吨的航天器撞击一颗正在接近地球的小行星,最终使小行星偏离原有轨道。

虽然当前1998 OR2的近地点距离并不令人担忧,但它将继续沿着自己的轨道环绕太阳运行。2078年,当小行星1998 OR2再次到达近地点,并且距离地球更近。预计再过7年,另一颗名为“1990 MU”的大型小行星将到达近地点,距离地球大约480万公里。

目前,科学家观测发现大约900颗直径超过1千米的近地大型小行星,占近地小行星总数的95%,在未来几个世纪里,基本不会出现小行星碰撞地球。但是一份报告指出,体积较小的小行星仍有可能摧毁地球城市,其总数可能达到2.5万颗,但我们仅探测到其中的30%。这些体积较小的小行星一旦碰撞地球,将带来区域性灾难,人类仍将面临大量棘手问题,在黑暗的太空中寻找这些灰色或者黑色的小型太空岩石难度很大。

要阻止小行星与地球发生碰撞,最重要的是要有预警时间,人类需要几年甚至几十年进行准备工作,这样就可以将最大的小行星推离轨道。

目前,科学家正在研制一项太空望远镜计划,致力于寻找危险小行星。有科学家坦言,最佳偏转策略既取决于来袭天体,也取决于撞击前我们拥有多少时间,人类必须进行大量的推算和演练。(科文)

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